今年は鰻を食べていない。

近年『しらすうなぎ』が激減、将来食べられなくなるのでは?そんな話も出ているようだ・・・
ふと、昨年の晩秋、小耳に挟んだニュースを思い出した。また海の幸を再生する近畿大学の快挙か、そんな印象を持った。

近畿大学水産研究所(近大水研)の田中秀樹教授がその主役。ニホンウナギは2014年に絶滅危惧種に指定され生息数が減少。流通する国産ウナギの99%以上が養殖。養殖の種苗は100%、シラスウナギ(天然の稚魚)。近年シラスウナギの漁獲量が著しく減少し、それに伴う密漁も多く問題視されている

近大のうなぎ研究が始まったのは1976年(私が社会人になった年)1984年と1998年に採卵・ふ化に成功、しかし適切な餌がわからず成長するまでには至らず、研究中断。再開したのは2019年春とのこと。

近大にウナギ研究のスペシャリストが着任

その原動力となったのが田中教授2018年3月に水研機構を定年退職となり、同年4月に近大水研の教授に就任。学生指導の傍ら、浦神実験場長として水産養殖技術に関する研究を進めています。

完全養殖ウナギは4年後に食べられる!?

初期飼育に成功した仔魚が順調に成長(仔魚→稚魚→成魚)すれば、親として次世代を産卵することになり、完全養殖のサイクルに入ります。そうなるまでに最短で3年、さらに食用サイズへはもう1年ほどかかる。最短で4年後に完全養殖ウナギの系列飲食店での提供を目指しています。(私も銀座で近大マグロ食べました)

とはいえ、ウナギの流通問題解決とはならない。「完全養殖と大量生産は全く別問題であり、大量生産ができる時期については現状では見通せません」(田中教授)

商業化への課題

商業化は、稚魚までの歩留まりや、長期にわたる仔魚期の飼育に要する人件費、光熱費などコスト面の課題があります。この削減は一朝一夕にはできません。改善すべき問題が複数あり、それらを総合的に改善することにより、コスト削減が進む。

しかしながら、工業生産ではなく生き物の飼育であることは忘れてはならず、飼育例ごとに成績に大きな変動があることや、病気や遺伝的問題など新たな障害が現れる恐れもあることに注意すべきです」(田中教授)

ウナギの人工ふ化&初期飼育は条件を満たせば“どの機関でも可能”

浦神実験場では主に「人工的に成熟を促進した養殖ウナギの雌から卵を採取して人工授精を行う」方法がとられています。人工授精を行った卵から誕生した仔魚の一部には、ふ化後7日目から給餌を行い、順調に成長した。

  • 50日齢仔魚(全長約20mm)約20尾
  • 43日齢仔魚(全長約18mm)約100尾
  • 28日齢仔魚(全長約12mm)約1000尾

 こうした手順は、「報道、学会発表、論文、書籍、特許公開広報などで情報が開示されており、ある程度の設備があって、水産増養殖分野の基本的な知識と技術、経験を有する人材がいれば、どの機関でも可能な成果」と田中教授は述べます。《上記記述は以下サイトからの抜粋引用》近大が「ニホンウナギ」の人工ふ化に成功

(最新情報》2020July
「2019年3月、浦神実験場でウナギの人工種苗生産をめざして研究を再開しました。養殖ウナギを雌雄の親魚候補として6月から人工的に成熟を促進し、9月と10月にはそれぞれの月で約数万尾の仔魚(しぎょ、稚魚の一段階前の状態)がふ化しました。ふ化仔魚の一部にふ化後7日目から餌を与えたところ、同年11月1日時点で50日齢の仔魚約20尾、43日齢約100尾、28日齢約1000尾が順調に成長したので、プレス発表をさせていただきました」

   しかし、昨年度にふ化した仔魚はその後徐々に数を減らしていき、最長飼育期間149日、最大全長37ミリメートルという記録を残して、2020年4月までに全滅。田中教授は全滅までの期間を振り返り、研究と飼育を並行して進めるには飼育施設が小さく狭かったことや、大雨により海水塩分が低下したことなど、いくつかの問題点が明らかになったと話した。

完全養殖ウナギ目指し「地道に研究を継続」

   ただ、「完全養殖」を目指した研究・飼育は現在も継続しているという。

「2020年1月以降、新たにウナギ仔魚飼育施設の拡充を行いました。2月からは新たにメスの成熟誘起を開始し、4月22日以降4尾のメスから採卵に成功して、新施設での飼育を続けています。7月22日現在は、最も長期飼育しているものがふ化後90日、全長約30ミリメートルに達しており、100尾あまりが生き残っています」

   「これからも地道に研究を継続する」と田中教授。「将来は養殖魚専門料理店『近畿大学水産研究所』で、期間限定・数量限定となるかもしれないが完全養殖ウナギを提供し、一般の人々にも味わってもらえるようにしたい」と目標を語った。(J-CASTトレンド 福田週人)

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